Innovación y electrónicos salvan a la ZLC

Innovación y electrónicos salvan a la ZLC

Cuando muchos pensaban que solo era cuestión de tiempo para que la Zona Libre de Colón (ZLC) cerrara sus puertas, después de casi cinco años de caídas  en sus operaciones comerciales, la zona franca más importante del hemisferio dio muestras de creatividad y empeño y finalmente en el 2017 podría ver mejoras en su actividad.

Un repunte en la venta de artículos electrónicos y la visión para atraer dentro de sus instalaciones empresas multinacionales y operadores logísticos, han sido la combinación que al parecer puede sacar a flote a la ZLC, luego del desplome de sus principales mercados: Venezuela, Colombia y Ecuador.

El gerente de la ZLC, Surse Pierpoint, señaló que el movimiento comercial se ha ido recuperando poco a poco y al final del 2016 se cerró con menos 7% en reexportaciones, pero todo indica que en el 2017 se empezarán a tener números positivos.

Desde el año 2012, según estimaciones de los empresarios del sector, el movimiento comercial comenzó a contraerse a una tasa promedio de 10% anual.

Datos de la Contraloría General de República indican que en 2013 la actividad en la ZLC disminuyó 10,2%; en 2014 bajó 12,4%; en 2015 se redujo 9,5% y en 2016 la caída se mantuvo en 9,6 % (según cifras preliminares).

En términos absolutos, de enero a diciembre  de 2012, el comercio en la ZLC se ubicaba en $30.529 millones. En 2016, las ventas descendieron a $19.655 millones, lo que significa que durante este periodo el comercio se redujo $10.874 millones. (Ver cuadro: Movimiento Comercial en la Zona Libre de Colón)

Tanto las importaciones como las reexportaciones se vieron afectadas. Durante estos cuatro años, las importaciones bajaron 37% y las reexportaciones, 36%. En este período no se pudo evitar que decenas de empresas cerraran sus puertas, lo que ha causado la pérdida de más de 9.000 puestos de trabajo.

Pierpoint atribuye la mejora en la ZLC  a las nuevas empresas que han llegado y a la creatividad e innovación de los usuarios, que han buscado la forma de reemplazar la caída de los mercados tradicionales que han sido afectados por situaciones políticas y económicas.

“Pese a   que en la historia del área franca no se había visto una caída tan importante y sostenida en la actividad comercial, la administración y los usuarios nunca pensaron en que la misma fuera a cerrar y sabían que había que reacomodarse e innovar para enfrentar el nuevo panorama regional”, precisó.

Agregó que hay que seguir con la labor de mercadeo internacional para que se conozca que en la ZLC todavía hay muchas razones por la cual se puede invertir.

El funcionario recalcó que adicionalmente se han realizado recortes en los gastos de operación y registro que han representado disminuciones importantes para los usuarios y las empresas que quieran instalarse en la zona franca. 

Sin embargo, explicó que los sectores tradicionales como, calzados y confecciones siguen muy golpeados por las dificultades que hay en países vecinos como Colombia y  Venezuela, precisamente, sus socios comerciales más importantes.

En el caso de Colombia, incluso, Panamá ha tenido que librar un arbitraje ante la Organización Mundial del Comercio (OMC) para que el vecino país deje de aplicar aranceles mixtos a las importaciones de textiles y calzados provenientes del mercado panameño.

El conflicto comercial comenzó en 2013 y en 2015 la OMC falló a favor de Panamá, pero Colombia apeló y hace unos días el organismo volvió a inclinar la balanza hacia Panamá.

Venezuela, por su parte, es una nación donde la situación política  ha afectado  su economía y no se vislumbra una mejora a corto plazo, por lo que muchos empresarios han recomendado buscar nuevos mercados como México y Puerto Rico.

Actualmente operan unas 1.600 empresas en la ZLC, que ofrecen facilidades para almacenar, ensamblar, reempacar, distribuir y reexportar productos.

De acuerdo con la Asociación de Usuarios de la Zona Libre de Colón (AU), entre los pasos que se han dado para atraer nuevos clientes está la creación de  un directorio digital, donde los consumidores pueden localizar lo que necesitan de manera rápida desde cualquier lugar del mundo. (Ver recuadro: Ventajas para el comprador en la Zona Libre)

Igualmente la ZLC tiene facilidades logísticas como un aeropuerto, en el sector marítimo ofrece los servicios de contenedor completo y consolidado, así mismo brinda trasporte terrestre y almacenaje. Además, dentro de sus instalaciones posee aseguradoras, bancos, consultores y transporte interno.

A pesar de los cambios y nuevas facilidades, el expresidente de la AU, Marco Téllez, dijo en su discurso de despedida que aún existen problemas de índole administrativo imputables a la burocracia estatal que no permite a la ZLC operar eficientemente y con autonomía.

“Tenemos problemas tarifarios, operativos, estructurales, barreras no arancelarias en diferentes países, imagen deteriorada internacionalmente y la falta de promoción para atraer compradores de la mano del Ministerio de Comercio e Industrias (Mici) y la Autoridad  Panameña de Turismo (ATP)”, enfatizó Téllez.

Agregó que el gobierno actual ha estado anuente a escucharlos  y es consciente que la legislación impositiva para una zona que era libre de impuestos fue distorsionada y convertida en una zona libre con impuestos.

Señaló que, sin duda,  esta ha sido una de las gestiones más difíciles. La paulatina y constante aprobación de normas de incidencia negativa de los 10 últimos años en sus  operaciones llegó a su plenitud y tuvieron  que esforzarse para reducir sus impactos.

“Si bien detuvimos la dictación de normas que castigan nuestro buen desempeño y eficiencia reconocida mundialmente, no logramos frenar la reducción de operaciones de algunas empresas y el cierre de otras”, destacó.
Para Téllez, quizás la reacción para evitar la continua normativa que afectan sus  intereses iniciada en gobiernos pasados, la empezaron  con retraso y por ello muchos usuarios se vieron afectados. 

Ricardo González Jiménez
Especial para Capital Financiero
gonzalezr68@yahoo.com

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