El Niño amenaza el funcionamiento del tercer juego de esclusas

El Niño amenaza el funcionamiento del tercer juego de esclusas

Los lagos Gatún y Alhajuela se encuentren por debajo de sus niveles promedio

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Nuevamente se han implementado restricciones de calado para el tránsito por la vía acuática en virtud de la extensa sequía provocada por la confluencia de la estación seca y el Fenómeno de El Niño, lo que ha reducido significativamente la disponibilidad de agua en la cuenca del Canal y ha obligando a la Autoridad del Canal de Panamá (ACP) a tomar medidas preventivas para asegurar el servicio a largo plazo.

En el segundo semestre de 2015, la ACP había anunciado esta misma medida, pero fue suspendida porque empezaron las lluvias. En aquel momento, el administrador de la ACP, Jorge Quijano, dijo que de los 34 tránsitos promedios que se realizan diariamente por las esclusas del Canal, cinco podrían verse afectados por la restricción de calado.

Los principales segmentos de mercado del Canal son los portacontenedores y graneleros, siendo estos los que posiblemente se vería más afectados de extenderse la sequía que afecta las operaciones de la vía acuática.

Un comunicado de la ACP señala que la consecuente sequía en la cuenca del Canal, ha provocado que los lagos Gatún y Alhajuela se encuentren por debajo de sus niveles promedio para esta época. La circular establece que el calado máximo permitido será de 11,89 metros (39,0 pies) en agua dulce tropical, efectivo a partir del 18 de abril de 2016. El calado máximo autorizado se define en función del punto más profundo de inmersión en específico para cada buque en el lago Gatún.

Los buques con un calado mayor a los 11,89 metros (39,0 pies) antes del 21 de marzo, no tendrán que seguir la restricción de calado, sujeto a consideraciones de seguridad. Los buques cargados después del 21 de marzo deberán cumplir con dicha medida.

Las restricciones de calado se llevarán a cabo de forma decreciente 15 centímetros (seis pulgadas) con cada restricción anunciada, al menos con cuatro semanas de antelación y eso dependerá de las condiciones climáticas del momento.

Una sequía similar a la que se está viviendo actualmente se registró en el Canal de Panamá entre el 12 de marzo y el 30 de junio de 1998.

Para inicios del segundo semestre de 2016 se espera que el tercer juego de esclusas esté en funcionamiento al servicio del comercio mundial, pero esta restricción de calado podría tener un impacto en los tránsitos y en los peajes de la vía.

Sin embargo, de presentarse una restricción prolongada pudiera verse beneficiado el sistema multimodal de Panamá, porque las líneas navieras tendrían que mover por tierra la carga que no puede pasar por el Canal debido a las restricciones de calado, para transportarla mediante ferrocarril o camiones hasta los puertos del Atlántico, donde se volverían a embarcar hacia su destino final.

Competitividad de la ruta del Canal

La principal competencia del Canal de Panamá es la ruta intermodal de Estados Unidos (EE.UU.), la cual precisamente puede acomodar mega buques, como también la ruta del Canal de Suez y también se ha unido la ruta del Cabo de Buena Esperanza, debido a la caída en los precios del petróleo.

Recientemente, la tercera naviera del mundo, CMA CGM anunció que desplegará seis mega-barcos de 18.000 TEUs de capacidad a la costa Oeste de EE.UU. y algunos analistas consideran que este modelo podría ser implementando por otras navieras para lograr economía de escala en el comercio transpacífico.

Estos mega barcos ponen a prueba a los puertos de la costa Oeste estadounidense de ser capaz de lograr eficiencia y prontitud y de alcanzar este objetivo, también pondría a prueba la competitividad de la ruta del Canal de Panamá.

Robert McEllrath, presidente de la Unión de Estibadores y Almacén Internacional (Ilwu, por sus siglas en inglés) dijo: Tenemos que hacer un buen trabajo aquí, así la carga permanece en la costa Oeste.

Michell De La Ossa Prieto
midelaos@yahoo.com

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