TLC con China deja de ser una prioridad para Panamá, pero no un objetivo

TLC con China deja de ser una prioridad para Panamá, pero no un objetivo
La nueva prioridad es garantizar el acceso al mercado chino a la oferta exportable.| Cortesía

Desde que Panamá estableció relaciones diplomáticas con la República Popular China, la firma de un Tratado de Libre Comercio (TLC) se convirtió no sólo en un objetivo para ambos países, sino también en una prioridad, al punto que durante el último año de gestión del expresidente Juan Carlos Varela se desarrollaron cinco rondas de negociación.

Sin embargo, desde el mismo momento en que fue declarado como ganador de las elecciones de mayo, el hoy presidente de la República, Laurentino Cortizo, dejo en evidencia que el país viviría un ajuste en su estrategia de apertura comercial, vigente desde la administración del desaparecido expresidente Guillermo Endara, orientada a utilizar los TLC como instrumentos para expandir y acceder a nuevos mercados, atraer inversión productiva y fomentar la competitividad de los sectores productivos, al competir con una creciente oferta de productos importados, lo que en teoría se traduciría en mejores precios para los consumidores.

Se trató de un cambio de enfoque que también abarcaría las relaciones con el gigante asiático.

De hecho, en su primer discurso al país tras  darse a conocer los resultados de los comicios el presidente Cortizo dijo que una de sus prioridades será elevar la productividad del sector agropecuario a través de la aplicación de tecnología y la apertura de nuevos mercados, poniendo como ejemplo la posibilidad de exportar de carne de res a Estados Unidos (EE.UU.), un mercado al que otros países de la región ya exportan ese producto y al que Panamá no ha podido ingresar, pese contar con un Tratado de Promoción Comercial (TPC).

Y dejó abierta la posibilidad de revisar el TPC con EE.UU., entendiendo que debe hacerse con mucha cautela e inteligencia, bajo los parámetros que establece este acuerdo, no obstante, anunció su intención de solicitar una revisión profunda de los Tratados de Libre Comercio (TLC) pactados con Costa Rica y Nicaragua. 

No obstante, las preocupaciones sobre un posible enfriamiento de las relaciones diplomáticas y comerciales con la República Popular China surgieron durante la misma toma de posesión del presidente Cortizo, cuando el Secretario de Comercio de EE.UU., Wilbur Ross, expresó que el presidente estadounidense Donald Trump le había enviado un mensaje claro al nuevo gobierno panameño, destacando que Panamá es un socio estratégico de su país en la región y en el mundo.

Una afirmación que fue interpretada por algunos analistas políticos como un mensaje destinado a tratar de impulsar un distanciamiento entre Panamá y la República Popular China, en línea con lo expresado previamente por el Secretario de Estado estadounidense, Mike Pompeo, quien advirtió a Panamá la necesidad de “tener cuidado” ante lo que definió como “una actividad depredadora china” advirtiendo que  “aparecen con un montón de dinero y luego les ponen condiciones que ponen a la gente en ese país en una posición terrible en dos, cinco y 10 años en el futuro”.

En este contexto la decisión del presidente Cortizo de postergar el proyecto para la construcción de un tren entre las ciudades de Panamá y la David, en la provincia de Chiriquí, valorado en $4,100 con tecnología y financiamiento chino, por considerar que no es una prioridad para el país, así como el anuncio del ministro de Comercio e Industrias, Ramón Martínez, la posibilidad que las negociaciones con la República Popular China derivaran en la firma de un Acuerdo Comercial de Alcance Parcial y no en el TLC de última generación que se venía negociando, acrecentaron las preocupaciones sobre un alejamiento entre ambos países.

Y las críticas no se hicieron esperar. El exministro de Turismo y ex embajador de Panamá en la Organización de Estados Americanos (OEA), Jesús Sierra, lamentó la  decisión del Ejecutivo de postergar la construcción del tren a David por considerar que esta decisión afectará el potencial de Panamá como destino turístico al permitir el traslado de personas a la provincia de Chiriquí de forma más económica y ecológica que moverse en automóviles y autobuses como se hace actualmente.

Sin embargo, el propio ministro de Comercio e Industrias, Ramón Martínez, ha puesto fin a cualquier especulación al advertir en declaraciones exclusiva a Capital Financiero que las negociaciones del TLC con la República Popular China se reanudarán el próximo año 2020, y aclarar que las relaciones con el gigante asiático no están centradas en este momento en cerrar ese acuerdo, sino en establecer los mecanismos para que los exportadores panameños puedan incursionar en ese mercado, lo que fortalecerá la relación comercial entre ambos países.

Se trata de un evidente cambio de prioridades, que pone por delante el establecimiento de los protocolos fito y zoosanitarios para la exportación de diversos productos del mar, agropecuarios e industriales, así como la aprobación de las plantas en que son procesados, antes de concluir la negociación del TLC, teniendo en cuenta que sin concretar estos pasos ese acuerdo comercial no sería una garantía para que los exportadores panameños puedan ingresar al mercado chino, tal  como ha sucedido con varios de los más de 20 acuerdos comerciales con que cuenta el país.

Martínez destacó que gracias a este esfuerzo ya se ha logrado la aprobación de dos plantas para la exportación de carne de res, de una planta para la exportación de cobia y otra para la exportación de piña al mercado chino, mientras que otras plantas que han sido inspeccionadas y está en la etapa final de aprobación.

“¿Qué es lo que nos importa? Nos importa poner nuestros productos en China, nos importa atraer inversión, nos importa tener una relación mucho más fuerte. No necesariamente uno hace eso a través de un TLC. Uno tiene que esperar que la relación madure, se fortalezca, nos conozcamos mejor, veamos cuáles son nuestros objetivos y los de ellos, y en función de eso entonces retomaremos la negociación de ese tratado y los llevaremos a un feliz término”, recalcó el Ministro de Comercio.

Esta decisión fue bien acogida por la Cámara de Comercio, Industrias y Agricultura (Cciap). Su presidente Juan Jorge de la Guardia, abogó por un TLC que este alineado con los mejores intereses del país y adelantó que ese gremio empresarial estará participando y acompañando este proceso tal como lo ha hecho con todos los acuerdos comerciales que se han negociado y firmado a la fecha.

Mientras que el presidente de la Asociación Panameña de Exportadores (Apex), Rosmer Jurado, considera que tener relaciones diplomáticas y comerciales plenas con la República Popular China ya es un avance porque se pueden aprobar los protocolos para que nuestros productos puedan ingresar a ese país, pero si a esto le unimos a las ventajas arancelarias que puede ofrecer un acuerdo comercial sin duda hará a los productos panameños más competitivos en ese mercado asiático.

Finalmente, para Leroy Sheffer, exviceministro de Negociaciones Comerciales y socio de la firma legal Itas, la decisión de establecer relaciones diplomáticas y comerciales con China fue la decisión correcta, sin embargo, hacer una pausa en este momento en la negociación del TLC con ese país también ha sido lo correcto.

Sheffer considera que esto no significa que la política de puertas abiertas ha cambiado, sino que la velocidad de las negociaciones ha cambiado, permitiendo un diálogo profundo entre ambas partes, lo que al final es necesario para generar un clima de confianza que permita fortalecer la relación entre ambos países, lo que coloca el TLC como un objetivo nacional, pero no como una prioridad. 

No obstante, hay que recordar que el embajador de la República Popular de China en Panamá, Wei Qiang, señaló previamente a Capital Financiero que su país espera que la administración del presidente Cortizo dé continuidad a las negociaciones del TLC a fin de potenciar las relaciones económicas entre ambos países, atendiendo las necesidades e intereses de las dos partes.

Hitler Cigarruista
hcigarruista@capital.com.pa
Capital Financiero

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