Un amanecer con nuevos horizontes

Un amanecer con nuevos horizontes

Dawn orbitará dos cuerpos celestes en una misma misión

credit nasa

¿Cuántos planetas hay en nuestro sistema solar? Cuando yo era niño, me habían dicho en la escuela que eran nueve. Me los sabía todos, y en orden de cercanía al sol: Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano, Neptuno y Plutón. Hoy  en día, la lista no es tan larga, ya que excluye al último. Ahora son ocho.

Existe un concepto específico que se utiliza para referirse a cuerpos como Plutón. Si es muy grande para ser un asteroide, pero todavía no tiene el diámetro o la masa de un planeta, entonces estamos hablando de un planeta enano; pero es necesario también que tenga una órbita directamente relacionada al Sol y que la gravedad sea tal que su forma sea más o menos esférica.

En ese sentido, Plutón no está solo y pese a  que hay cinco  planetas enanos reconocidos oficialmente (Plutón, Ceres, Haumea, Makemake y Eris), se estima hay  miles de planetas enanos orbitando al Sol. Descubierto el primero de enero de 1801 por el italiano Giuseppe Piazzi, Ceres se ubica en el cinturón de asteroides entre Marte y Jupiter. Es el único planeta enano en el cinturón.

Mas allá de Neptuno se encuentra el cinturón de Kuiper, similar al cinturón de asteroides excepto por ser mucho más amplio y entre 20 a 200 veces más masivo. Tres  de los planetas enanos confirmados se encuentran en el cinturón de Kuiper, Plutón incluido. A estos cuerpos, por ubicarse más allá de la órbita de Neptuno, se les conoce como objetos trans-neptunianos.

El 2015 promete ser un año importante en la exploración de planetas enanos. La nave  Dawn de la Nasa estudió desde julio del 2011 hasta septiembre del 2012 al asteroide 4Vesta y se dirige  en estos momentos hacia Ceres para realizar estudios similares. En los próximos meses se tomarán las mejores imágenes hasta la fecha de ese cuerpo. Por otra parte, en otra misión de la Nasa, New Horizons se aproxima al famoso sistema de Plutón y sus diminutas lunas.

Las mejores imágenes hasta la fecha, tanto de Ceres como de Plutón han sido gracias a nuestro ojo en el cielo, el telescopio espacial Hubble. Las primeras observaciones de Plutón por parte de New Horizons se esperan para el 15 de enero, con varios de los sistemas integrados a la nave (que incluyen cámaras telescópicas multicolores, detectores de polvo espacial, espectrómetros  ultravioletas  para partículas y sensores infrarrojos).

La llegada de Dawn a Ceres se espera para el 6 de marzo de este año. Al llegar, se convertirá en la primera nave espacial en orbitar dos cuerpos celestes en la misma misión, después de haber pasado por Vesta. A diferencia de otras misiones, Dawn no navega con un motor convencional de combustión química y se caracteriza por su propulsión de iones. El combustible principal es Xenon, un gas noble, que al aplicársele una carga eléctrica expulsa partículas a través de una parrilla metálica que impulsa la nave. 

Manuel Del Moral
Especial para Capital Financiero

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